Nettuno

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   Nettuno è l'ottavo pianeta lontano dal Sole ed il quarto più grande in diametro del sistema solare. E' più piccolo in diametro ma con maggior massa di Urano.

orbita: 4,504,000,000 km (30.06 AU) dal Sole

diametro: 49,532 km (equatorial)

massa: 1.0247e26 kg

   Dopo la scoperta di Urano, si notò che la sua orbita non era in accordo con le leggi di Newton. Si disse allora che un altro pianeta doveva trovarsi vicino, a perturbare l'orbita di Urano. Più di 2 secoli dopo, nel 1613, Galilei osservò Nettuno ma inizialmente lo confuse con una stella. Più recentemente, Nettuno è stato visitato dalla sonda Voyager 2 nell'Agosto del 1989. Molto di ciò che sappiamo del pianeta deriva da questa visita. Ma fortunatamente, il telescopio spaziale Hubble ha permesso di aumentare notevolmente le nostre conoscenze. Poichè l'orbita di Plutone è molto eccentrica, Nettuno a volte la incrocia, divenendo per molta parte dell'anno il pianeta più lontano dal Sole.

   La composizione del pianeta è molto simile a quella di Urano : ghiaccio e roccia con un 15% di idrogeno e tracce di elio. Come Urano, ma diversamente da Giove e Saturno potrebbe non avere una stratificazione interna netta, ma piuttosto uniforme in termini di composizione. La sua atmosfera è in gran parte fatta di idrogeno e metano. Il suo colore blu è il risultato dell'assorbimento di luce rossa ad opera del metano e di qualche altro elemento.

   Come tutti i pianeti gassosi, Nettuno ha venti molto rapidi confinati in bande di latitudine e grandi vortici e tornado. I venti possono raggiungere una velocità di 2000 km/ora. Come Giove e Saturno, Nettuno ha un nucleo interno molto caldo e irradia circa il doppio dell'energia che riceve dal Sole.

   All'epoca dell'incontro con la sonda Voyager, la caratteristica principale del pianeta fu il Grande Occhio Buio (foto a sinistra) nell'emisfero sud. Esso misura circa la metà del grande occhio rosso di Giove ed è pari alla dimensione della Terra. La sua natura rimane tuttora un mistero.

   Peraltro, l'HST ha rivelato che questo grande occhio è scomparso. Probabilmente si è dissipato o risulta mascherato dall'atmosfera. Cosa quest'ultima che dimostrerebbe una natura molto varia

 

dell'atmosfera del pianeta.    Nettuno ha anche degli anelli, come Saturno (foto in basso a destra),

  

 

 


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